El mundo subterráneo de las grutas

Recorrerlas es un viaje a la imaginación, los cientos de formaciones rocosas que en ellas se hallan, invitan a las personas a identificar en ellas animales, personas y objetos. Una gruta es una cavidad de buen tamaño que se forma bajo de la tierra, cuando el agua de la lluvia se filtra entre las rocas calcáreas y las va disolviendo en un proceso que dura miles de años. Las formas irregulares son la característica principal de estos lugares, compuestos por estalactitas y estalagmitas, que son acumulaciones de sales minerales que suelen hallarse en el interior de la caverna. Las estalactitas parecen colgar del techo de la gruta, es decir, de arriba hacia abajo como puntas de aguja; en contraste, las estalagmitas parecen dirigirse del suelo hacia la parte superior de abajo hacia arriba. El ecosistema subterráneo viene definido por los siguientes factores: a) TEMPERATURA. En las zonas medias y profundas de las cavidades, la temperatura permanece estable; la roca posee una escasa conductibilidad calorífica y, cuando no existen corrientes de aire, los cambios debidos a las variaciones climáticas estacionales o diurnas son mínimos. b) HUMEDAD. En las cavidades subterráneas existe siempre un elevado índice de humedad en el aire, próximo al nivel de saturación. Es un factor esencial, y en aquellas cavidades que son secas no pueden vivir en absoluto los animales cavernícolas.  c) LUZ. En las cavernas reina una total ausencia de luz. Esto es evidente en las zonas medias y profundas de las mismas. Esto trae consigo dos consecuencias: 1) no hay plantas verdes en una cavidad (sólo en la entrada), y 2) como consecuencia de lo anterior la presencia de animales fitófagos es escasa. Además de estos tres factores hay otros dos que también son importantes y que son la dureza del agua y el Ph.

Imagen 1.- Cueva del Lago Azul, Bonito, Brasil. Se estima que pueda tener alrededor de 90 metros de profundidad. Fue descubierta en 1924 por lugareños pero hasta 1992 se descubrieron miles de huesos de animales prehistóricos al interior del lago.

Imagen 2.- Cueva de los Cristales Gigantes, Chihuahua, México. A unos 300 metros bajo la superficie del desierto Mexicano de Chihuahua, la cueva fue descubierta por dos hermanos que realizaban perforaciones en el desierto en busca de plomo y plata. Su descubrimiento es extraordinario. Se han contado hasta 170 cristales gigantes, el mayor de ellos de más de 11 metros de largo con una altitud de casi la altura de seis hombres. Las paredes de la cueva están totalmente cubiertas de cristales en una especie de selva enmarañada de extraordinaria belleza, todo está cubierto de afiladas hojas de cristales.

Estos cristales se formaron por causa de la saturación de sulfato de calcio en las aguas subterráneas, que al calentarse por una intrusión de magma una milla más adelante en el interior de la cueva, comenzó a filtrarse a través del sistema de cuevas hace millones de años. Cuando el magma comenzó a enfriarse hace 600.000 años, los minerales del agua comenzaron a desprenderse del agua. Estos pequeños minerales como cristales fueron creciendo y creciendo a lo largo de los siglos. Finalmente en 1985 los dos hermanos drenaron la cueva, reduciendo el nivel freático de la cueva con bombas. A pesar de que el aspecto de los cristales confiere un aspecto frío al lugar, la temperatura del interior alcanza los 44ªC y una humedad relativa de 90-100%.

Imagen 3.- Gruta de Jeita, Líbano, situada a 18 kilómetros al norte de Beirut, y sin miedo a equivocarse diremos que es una de las maravillas naturales más sorprendentes de Oriente Medio. Se trata de un conjunto cavernario descubierto en 1836 compuesto por dos cámaras independientes e interconectadas que llegan hasta los 9 km de longitud y cuentan en su interior con la mayor estalactita del mundo. La distribución final de la gruta no se definió hasta 1958, cuando espeleólogos libaneses descubrieron que 60 metros por encima de la cueva ya conocida había otra.

Se da la circunstancia de que la cueva inferior esta anegada de agua, ya que se encuentra ubicada en pleno cauce subterráneo del río Nahr Kalb, conocido como “Dark Lake”, que abastece de agua a más de un millón de libaneses. Así pues las visitas a esta cámara hay que hacerlas en barca; para la superior existe una pasarela peatonal.  La estalactita más grande mide nada más y nada menos que 120 metros.

Imagen 4.- Grutas de Cacahuamilpa, México. Estas famosas grutas fueron descubiertas en el año de 1834 y se usaban para realizar ceremonias y cultos a dioses. Tiene 90 salones iluminados artificial y naturalmente, todos cubiertos de estalactitas y estalagmitas.

Imagen 5.- Algar do Carvao, Isla de Terceira, Portugal. Esta cueva es una cavidad de lava volcánica creada durante una erupción ocurrida hace aproximadamente 2,000 años.

Imagen 6.- Cueva de Nerja, Málaga, España.  Fue descubierta en 1959 y es conocida como la Catedral natural de la Costa del Sol. Tiene abierta al público una superficie de 140,000 metros cuadrados. En su interior se han encontrado restos arqueológicos como fósiles y pinturas. Declarada Bien de Interés Cultural, la Cueva de Nerja es una de las más grandes de Andalucía y constituye uno de los yacimientos más ricos en manifestaciones artísticas prehistóricas, ya que cuenta con 589 motivos catalogados entre el Paleolítico Superior y la Prehistoria Reciente.  Una reciente datación junto a unas pinturas de focas revelan más de 43.000 años de antigüedad, por lo que podría ser la primera obra de arte conocida de la historia de la humanidad. El arte rupestre no puede ser visitado por el público por motivos de conservación.

Imagen 7.- Cueva de Altamira, Cantabria. Es considerada como la “Capilla Sixtina” del arte rupestre debido a las pinturas ahí localizadas. Fue declarada Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en 1985. En 1872, Marcelino Sanz Sautuola descubrió pinturas rupestres paleolíticas. Bisontes, caballos, ciervos, manos y misteriosos signos, pintados y grabados, son parte de los dibujos que conforman esta obra de arte de 15 mil años.

Imagen 8.- Cuevas del Drach, Mallorca, España. En la costa oriental de Mallorca se encuentran estas cuatro cuevas, la Negra, Blanca, Cueva de Luis Salvador y la de los franceses. Están conectadas entre sí y son uno de los principales atractivos turísticos del área.

Imagen 9.-  Grutas de Skocjan, Eslovenia. En su interior se encuentran cinco kilómetros de paisajes subterráneos con cuevas de más de 20 metros de profundidad y varias cascadas. Las Grutas de Skocjan son un sistema de cuevas calizas en Eslovenia que erosionadas por un curso de agua conformaron uno de los cañones subterráneos más extensos del mundo, atravesado por el río Reka. Con tramos de 60 metros de ancho, y 20 metros de profundidad entre cascadas, el paisaje, aunque está lejos de las dimensiones del Gran Cañón más famoso, en Estados Unidos, no deja de ser un espectáculo natural único bajo tierra. Sin embargo, en el tramo de la Cámara Martelova, se alcanzan hasta 120 metros de ancho y una altura de 146 metros, dimensiones que resultan impresionantes.

Incluso, en éste ecosistema han evolucionados especies únicas, adaptadas a la oscuridad como el Proteus anguinus, uno de los más extraños representantes de la fauna europea, antiguamente asociado a la cría de un dragón.

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